Paseo en los Great Smoky Mountains

En el 2017 y el 2019 viajamos a Tennessee, estado reconocido por el «country music» con la emblemática Dolly Parton. Nos interesaba ir para explorar la zona de montañas conocida como los Smoky Mountains. Así que nuestro viaje se concentró en explorar las diversas atracciones naturales del Parque Nacional Great Smoky Mountains, una cadena de montañas aparentemente interminable en la frontera entre Carolina del Norte y Tennessee. Se llaman los Smokies debido a la niebla matutina presente habitualmente sobre los montes. Los Smoky Mountains son reconocidos mundialmente por su biodiversidad, su belleza escénica y su historia relacionada a la cultura montañesa del sur de los Apalaches. Cuenta con casi 80 edificios históricos, exhibiciones espectaculares de flores, cascadas, ríos y abundante vida silvestre.

El área de la reserva natural de los Smoky Mountains esta rodeada de pequeños pueblos, Cherokee, Gatlinburg, Pigeon Forge y Sevierville. En éste último nos hospedamos para estar cerca del bosque. Desde Sevierville un trolley te lleva por diversas áreas para visitantes y te conecta con los pequeños pueblitos aledaños sin tener que utilizar el vehículo.

Este viaje a los Smoky Mountains, lo dimos dos veces, el primero en diciembre del 2017 y el otro en verano del 2019. La primera vez que fuimos nos quedamos con deseos de descubrir el bosque. En ese viaje era temporada de invierno y pudimos ver nieve. Fue un viaje de un día para otro, pero disfrutamos quedarnos en Gatlinburg y recorrer las carreteras de montañas desde Georgia. En nuestro viaje de vuelta a Tennessee en verano, nos quedamos una semana para poder explorar los Great Smoky Mountains que solo vimos de pasada en el 2017. En ambos viajes tuve la compañía de mi hermana y su familia, una experiencia que nos permitió compartir con ellos ya que ella vive en Georgia.

Cada día era una exploración de los senderos, montañas, cascadas, vistas panorámicas, así como el entretenimiento, comida y la historia y cultura que ofrece este lugar.

Aquí te compartimos los lugares que visitamos:

Entretenimiento:

Gatlinburg
Este pequeño pueblo, es conocido como la puerta de entrada al Parque Nacional Great Smoky Mountains. Tiene muchas atracciones, lugares para comer y pernoctar. Tienen vistas panorámicas y el parque recreativo Ober Gatlinburg, el cual visitamos en la temporada de invierno utilizando un teleférico para llegar al tope. Puedes encontrar atractivo la torre de observación Space Needle, el Sky Lift y Sky Bridge. Si no le tienes miedo a las alturas cruzar el Sky Bridge es una aventura, pues al llegar la centro el piso es de cristal. Un buen lugar para disfrutar en todas las temporadas del año. No olvides pasar por su centro de visitante. VIDEO SKYBRIDGE


Alpine Coaster
Esta es una montaña rusa ubicada en Pigeon Forge, Tennessee. Se inauguró en el 2013 y fue la primera montaña rusa construida en los Smoky Mountains. Es la pista de descenso más larga de los Estados Unidos. El carrito para dos o una persona es controlado por gravedad y tú tienes el control de la velocidad. Fue una experiencia bien divertida y deseas vivirla más de una vez.


The Island in Pigeon Forge
Este es un lugar de entretenimiento con más de 80 tiendas, restaurantes y atracciones. Es apropiado para familias y amigos de todas las edades. Puedes comer, comprar, jugar y hospedarte. Puedes ver el complejo recreacional desde la estrella de observación de 200 pies y las fuentes de agua que en la noche ofrecen un espectáculo pues están programadas para actuar con luz y música. Aprovechamos y nos dimos una trillita en las diferentes machinas y disfrutamos de un buen helado. Es preferible ir en la noche. 


The Apple Barn and cider mill
Este es un antiguo granero construido en 1910 en Sevierville, que tiene amenidades para disfrutar en familia en especial por su finca de manzanas. Allí puedes encontrar confecciones de tartas de manzanas, jaleas, dulces, mantecados entre otras cosas relacionadas con la manzana. Puedes ver su finca de árboles de manzana en los alrededores, además, tienes la oportunidad de probar la variedad de sidras y vinos que hacen allí mismo. El lugar cuenta con su propio restaurante para cualquier ocasión y una panadería donde elaboran gran variedad de pan dulce y donas. Tuvimos el placer de conocer a la dueña del lugar y llevarnos unas jaleas y sidras para continuar disfrutando de nuestro viaje en los Smoky Mountains.


Whitewater Rafting
Una de las cosas que me llamaron la atención del viaje a los Smoky Mountains era hacer una balsada en el río. Nunca lo habíamos hecho y estábamos un poco nerviosos y ansiosos. Pero sabíamos que era una experiencia única en la vida y teníamos que hacerla. Buscando en las redes, entre varias alternativas encontramos Big Creek Expeditions. Tuvimos la oportunidad de estar todos en una misma balsa con mi hermana y mis sobrinos. Era la balsa más grande del lugar, nos dieron una charla y luego nos montamos en una guagua que nos llevó río arriba. Una vez que saltamos en la balsa y comenzamos a bajar por el río, fue mágico. Los rápidos fueron divertidos, el guía fue increíble y nuestra aventura mejoró con toda la información interesante que aprendimos sobre el río y el área. Al final llegamos al lugar donde estábamos estacionados y buscamos unas fotos que nos tomaron cuando nos lanzamos a la aventura.


Dollywood
Los chicos disfrutaron con sus tíos y primos de uno de los parques temáticos más importantes, Dollywood, de la cantautora estadounidense Dolly Parton. El parque presenta atracciones emocionantes, comidas deliciosas y entretenimiento estelar, todo rodeado de impresionantes vistas de los Great Smoky Mountains. Se montaron en muchas machinas, montañas rusas y se entretuvieron un día completo.


English Mountain Trout Farm & Grill
El lugar es un criadero de truchas para que puedas pescar y luego comer. Las truchas de río son familia de los salmones. En el lugar proporcionan todos los cebos de pesca y cañas para pescar. Luego que captures tu pescado se lo llevas a la cocina para limpiarlo y cocinarlos. También tienes la opción de simplemente ordenar del menú variado. El pescado lo cocinan frito o empanado con diferentes acompañantes. Una experiencia que puedes disfrutar en familia. El Mountain Trout Farm & Grill se encuentra localizado en Sevierville.


The Old Mill
Este es un molino construido en 1830 en Pigeon Forge y todavía funciona hasta el día de hoy. Mientras los nenes fueron a Dollywood, Mariel y yo nos fuimos a nuestro paseo en pareja, pues no podíamos irnos de Tennessee, sin probar su famoso whiskey y conocer más de su cultura culinaria y sus artes. Viendo el molino podemos conocer cómo los granjeros alguna vez emplearon lo mejor en tecnología hidroeléctrica del siglo XIX para moler harina y sémola. Además, apreciar cómo se hacían a mano la cerámica y los dulces. Junto al Old Mill se encuentra la tienda general, donde puede descubrir mermeladas caseras, jaleas, dulces de azúcar, aderezos para ensaladas y otros productos populares de la línea Old Mill Signature. Todo el paseo fue a pie, disfrutando de un lindo día en las riberas del río.

También en este pequeño poblado puedes ver muchas artesanías, restaurantes y destilería boutique con licores de sabores, degustaciones y una tienda de regalos en una antigua tienda de suministros agrícolas en Old Forge Distillery. Cercano al área hay un pequeño parque de descanso donde había un grupo de gansos y le puedes dar alimentos. 

Senderos:

Clingmans Dome
Es el punto más alto en el Parque Nacional Great Smoky Mountains a 6,643 pies de altura. El punto más alto de Tennessee y la tercera montaña más alta al este del Mississippi. La torre de observación en la cima de Clingmans Dome ofrece espectaculares vistas de 360° de las Montañas Humeantes. Hay que subir la empinada caminata de media milla hasta la torre en la cima.

En días despejados, las vistas se expanden más de 100 millas. Desafortunadamente, la contaminación del aire a menudo limita las distancias de visualización a menos de 20 millas. Para nuestra suerte nos tocó una tormenta cuando subimos hacia la torre de observación. Esa tormenta nunca la vamos a olvidar. Nos mojamos y cuando llegamos a la torre empezó un evento de lluvia más fuerte con truenos y relámpagos. Estuvimos atrapados allí como media hora y no pudimos ver la vista de montañas, solo las nubes. Las nubes, la precipitación y las bajas temperaturas son comunes en Clingmans Dome. Las temperaturas en el domo pueden ser de 10 a 20 grados Fahrenheit más frías que en las tierras bajas circundantes.

Pudimos disfrutar de la tienda o área de visita de Clingmans Dome, que por la tormenta, se quedó sin electricidad. Pero allí sin embargo, pudimos comprar un precioso rompecabezas para Mariana, que ilustraba la fauna y vegetación del bosque.


Laurel Fall
Una ruta de senderismo es Laurel Falls, una de las cascadas más populares del parque nacional cuya caída de agua es de 80 pies de altura. La cascada consta de una sección superior y una inferior, divididas por una pasarela que cruza el arroyo en la base de las cascadas superiores. Laurel Falls es uno de los destinos más populares del parque y el estacionamiento en el comienzo del sendero es limitado.

El sendero está pavimentado al comienzo, tiene secciones cortas y empinadas que pueden ser resbaladizas cuando llueve. Partes del sendero tienen caídas empinadas. Supervise de cerca a los niños en todo momento debido a la pendiente pronunciada y la aspereza del pavimento. Durante la caminata puedes asombrarte con los árboles y naturaleza que te rodea, pájaros cantando y entre los árboles podrás admirar vistas panorámicas. 


Grotto Falls
A través de la vereda Trillium Gap Trail llegarás a una cascada de 25 pies de altura que puedes pasar por detrás de ella. En un ambiente fresco y húmedo cerca de las cataratas puedes encontrar salamandras en el río y muchos excursionistas haciendo la fila para tomarse la foto en la cascada. La caminata es de 3 millas de ida y vuelta y se considera de dificultad moderada.

La caminata completa del sendero Grotto Falls es de un ascenso moderado a través de un camino ancho y desgastado que le producirá un estado mental de paz mientras cruza cuatro pequeños arroyos.

Museos de Historia e información

Sugarlands Visitor Center
El Centro de visitantes de Sugarlands tiene todas las respuestas a sus preguntas sobre la planificación de su viaje al parque nacional. En el centro de visitantes, hay varias exhibiciones extensas de historia natural, una película gratuita de 20 minutos sobre el parque nacional y un centro de información. Hay varios senderos naturales cercanos con cabañas históricas y cascadas para visitar y disfrutar. La instalación incluye una librería y una tienda de regalos. Aprendimos mucho sobre las especies e historia de los Smoky Mountains y aprovechamos para hacer una caminata hacia una pequeña cascada desde el centro de visitantes.


Mingus Mill
Construido en 1886, este histórico molino utiliza una turbina accionada por agua en lugar de una rueda hidráulica para impulsar toda la maquinaria del edificio Es un gran molino aún funcionando por agua para moler maíz, que queda a media milla al norte del Centro de visitantes de Oconaluftee en Cherokee en la US 441. Los terrenos están abiertos todos los días. El lugar está para demostrar cómo se muele el maíz para obtener harina de maíz, que está disponible para su compra. Desde que llegas al lugar el aroma es como si estuvieran haciendo pancakes.


Museum of the Cherokee Indian, NC
El Museo del Indio Cherokee es una exhibición de vida e historia de la cultura Cherokee de 12,000 años de antigüedad. Inspirado en la belleza del pueblo Cherokee, este es un recorrido cultural e histórico sin igual, fusionado con videos interactivos, exhibiciones interesantes y una experiencia sensorial completa.

Tuvimos la gran dicha de que el día que visitamos el museo en nuestro último día en Tennessee, había un festival cultural en las afueras. Pudimos conocer algunas artesanías, artefactos, vestimentas y tradiciones de los Indios Cherokee en persona. Había música y comida, y además pudimos hablar con algunos de los Cherokee que mantienen vivas sus tradiciones. Uno de ellos tiene una fundación para rescatar y enseñar el idioma Cherokee el cual se ha perdido por generaciones. Nos sorprendimos cuando nos dijeron que habían visitado Puerto Rico y tenían amistades en Vieques, lugar que les gustó mucho. Nos dieron una gran charla de cómo viven, sus vestimentas y objetos de caza y de defensa. Además del recorrido del Museo puedes pasar por la tienda que presenta una amplia variedad de obsequios, accesorios portátiles y coleccionables, incluidas las artesanías Cherokee de los residentes del área.


The Ephraim Bales
En el trayecto por las carreteras del bosque descubrimos una antigua casa, conocida como la casa de Ephraim Bales, hermano de Jim Bales, cuyo lugar está justo al final de la calle por Gatlinburg. Son cabañas antiguas que aún se conservan de los antiguos habitantes. Puedes observar cómo se vivía en esos tiempos en las montañas. Es una pequeña parada para observar el pasado y ver estas estructuras de madera y piedras. Nos llamó la atención la escala de la casa.


Oconaluftee Visitor Center, Cherokee, NC
Este centro de visitantes sirve como puerta de entrada al Parque Nacional Great Smoky Mountains con toda su belleza natural, atracciones al aire libre y comodidades. Dentro del centro de visitantes, encontrará algunas exhibiciones centradas en la historia y la cultura del valle de Oconaluftee y las Smokies en general, incluida la herencia de los indios americanos y los primeros europeos.

Mountain Farm Museum queda fuera del centro de información, y muestra una serie de edificios de troncos antiguos. La mayoría de estas reliquias (un granero, una granja, una herrería, graneros y más) datan de finales del siglo XIX. Las demostraciones de historia viva se llevan a cabo aquí regularmente, lo que ayuda a dar vida a estas estructuras desgastadas por el tiempo.

Más allá de sus exhibiciones interpretativas, el Centro de visitantes de Oconaluftee también sirve como un centro de información integral: los guardabosques y el personal están disponibles para responder cualquier pregunta que pueda tener sobre el parque. La Asociación Great Smoky Mountains también tiene una tienda, por lo que puede comprar mapas y guías, así como objetos de recuerdo.


Entiendo que hay mucho más cosas que se pueden hacer en los Smoky Mountains pero estas fueron las que hicimos en una semana de visita. Nos encantó ver el verdor de los bosques, la fauna y conocer su historia. Es un viaje altamente recomendado para ir en familia, porque se pasa muy bien. Tienen que ir preparados para hacer largas caminatas y recorridos en el bosque. Les tengo que confesar que en algunos lugares que visitamos me sentía que estábamos en nuestro bosque tropical El Yunque. Aunque encontrarse con una familia de osos negros de camino, en su ambiente y verlos desde el auto, fue PRICELESS!!

Este viaje fue en el 2017 y 2019 cuando no había pandemia. Pero la mayoría de las actividades son al aire libre y en contacto con la naturaleza. Esperamos que si alguno de ustedes desea visitar los Smoky Mountains nuestra experiencia les ayude a formar sus decisiones e itinerarios. Para nosotros fue una visita memorable.

No es lo mismo verlas cosas desde las láminas o libros que estar ahí viviendo el momento.

José Sánchez

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